1958年4月11日,中央军委决定工程兵成立特种工程指挥部(简称“特工指”),代号为7169部队,由工程兵司令员陈士榘兼任司令员和政委,谭友林、曾旭清任副司令员,黄文明任副政委,赵东寰任参谋长,林乃清任副参谋长,姚国民任政治部主任,李基任后勤部长,萧大荃、王云、彭云生任副部长,袁福生任后勤部政委,张文正任后勤部参谋长。负责原子弹试验场和导弹综合试验靶场的整个工程建设(即后来的20、21基地工程建设)。7169部队是兵团级单位,以刚刚从朝鲜撤军回国的志愿军19兵团机关、志愿军工程指挥部和志愿军后勤部为基础组成。1958年7月12日,中央军委任命陈士榘兼工程兵特种工程指挥部司令员和政治委员。总政治部批准组成了“特种工程联合党委”,由陈士榘任第一书记,孙继先任书记,黄文明、栗在山任副书记,共同负责靶场的工程施工和各方面的协调工作。

直接参加施工的有工程兵建筑第101、103、107、109、124、125等六个团,工程兵第4、5、6、8、9、10等五个团,工程兵53师、54师,汽车第36团、37团,以及1个办事处,1个工程技术大队,3所医院,1个通讯营,1个勘察队和印刷、木材加工、机械修配、器材物资仓库、农牧场等单位。配属单位有步兵第195师,铁道兵第10师,通讯兵通讯工程团,空军建筑第六分部,还有北京建筑公司、兰州建筑公司等单位技术骨干,共计10万大军。

从第一个工程兵团奉命进入戈壁沙漠起,以工程兵为主的10万大军从祖国的四面八方汇聚而来。车轮滚滚,战旗猎猎,沉默、清冷了千年的戈壁沙漠顿时喧嚣了起来,10万大军昼夜奋战在这荒无人烟之地,开创着史无先例的伟大事业。经过工程兵指战员两年半的艰苦努力,分布在导弹试验基地几十个场区,共两千多个建筑物的首期工程,保质保量完成。在导弹试验基地一期工程建设的同时,原子弹试验基地也如期在罗布泊如火如荼地进行。工程兵指战员用自己的忠诚、血汗和生命,为蘑菇云的升腾艰难地奋战在高原上。托举原子弹试爆用的铁塔,设计由工程兵科研设计院负责,构件制造由鞍山钢铁厂、建工部华北金属结构厂、北京起重机厂承担,安装由工程兵技术总队担当。经各路人马的不懈努力,巍巍铁塔傲然屹立在戈壁滩上。此后,铁塔经受住了16次7至10级大风的考验,始终处于良好状态。1964年10月16日15时,茫茫戈壁突然闪现出灼人的光亮,一团浓烈的蘑菇云翻滚着向上升腾,强烈的冲击波呼啸着向四周扫荡,核爆炸成功,帝国主义的核垄断被彻底打破。

1965年元旦之夜。毛泽东主席健步走上天安门城楼,来到一片金星闪烁的解放军高级将领中间。将军们或敬礼,或鼓掌,微笑着争向自己的统帅拜年祝贺。毛泽东主席走到陈士渠将军和张爱萍将军面前时停了好久。他一手握住陈士渠将军的手,另一只手指着张爱萍将军,笑着说:“祝贺你,你们(指工程兵)立了功,他们(指国防科委)出了名,你们做窝(建成两弹基地),他们下蛋(成功地爆炸原子弹),我们中国人说话开始算数了!你们都立了大功。”