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从公元前27年到公元180年大约200年的时间,史称“罗马的和平”。经过了几个世纪的征战,罗马帝国疆域西起西班牙、不列颠,东至两河流域,南迄撒哈拉沙漠、北抵多瑙河流域,地中海已成为罗马的内海。在这个广袤的区域内,有着单一的货币、关税壁垒很低同时商业受到很好的保护,加之罗马人精心设计的发达的交通网,“罗马和平”时期的经济达到帝国鼎盛时期。


罗马帝国境内物产丰富:爱琴海沿岸生产大理石,西班牙境内盛产金属,不列颠有大量的煤,尼罗河流域出产草纸、麻以及玻璃器皿,巴尔干地区盛产银,北非盛产谷物。地区间商贸往来频繁,主要是谷物贸易以及纺织品贸易,大体上谷物从帝国中西部向东部流通、纺织品从帝国西部向中部流通。而帝国中分量最重的要数帝国首都罗马与其他地区的贸易。


罗马城集中了帝国的精华与财富,城市全盛时期有将近一百万人口。解决这样的大城市的粮食成了大问题,为此帝国的皇帝专门为罗马城修建了港口——奥斯提亚,从帝国各地运来的物资集中于此经台伯河运进罗马的仓库。


意大利半岛的对外输出也很繁荣。罗马是当时西方文明的中心,随着罗马帝国的扩张,罗马的生活方式被推广开来,罗马式的日用品诸如酒、橄榄油、工艺性金属器皿、精美陶器和玻璃器皿的需求量很大。有些东西虽不是罗马特产,但由于罗马的地理中心作用,几乎都要经过罗马城的转口,比如意大利向西班牙、不列颠供应坎帕尼亚地区产的酒、橄榄油以及阿雷佐地区生产的精美陶器,而西班牙的特产鱼酱先运到罗马再沿水路运到高卢甚至不列颠。随着各边疆省份经济的发展,很多地方的经济已能够自给自足,到公元一世纪末,转口贸易主要集中在向较为贫瘠的不列颠及巴尔干西部地区输出酒、橄榄油和陶器。


尽管人们总是将罗马描绘得无比繁华,但其总体上还是以并不发达的农业作为基础。罗马帝国农业并不发达,即便是生产盛产谷物的地区由于农耕手段的落后而不得不每两年休耕一次。同样,尽管罗马帝国境内交通网密布,但大宗陆路运输却很不发达,陆路运输主要依靠牛而不是马,效率低下,甚至出现了陆路运输谷物70英里与用船把谷物运过地中海的价格大致相等的情况。


罗马帝国的基础设施建设及维持依靠富人的捐款以及军队与奴隶的劳动,同时整个国家也建立在奴隶制的基础上,奴隶和获释的奴隶几乎构成了全部劳动力,罗马帝国几乎是一座城市(罗马)在指挥一个世界(西方世界),不过至少在公元初年这种制度还是体现出蓬勃的生命力的。


虽然随着东西方往来的频繁,罗马帝国为购买东方的丝绸、瓷器以及香料造成了不小的货币外流,不过从总体上说,罗马帝国是一个基本商品自给的单一经济。


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