揭秘维珍银河新型太空船

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导读:   英国亿万富翁理查德·布兰森旗下的维珍银河公司于23日揭开了新型亚轨道太空船设计的神秘面纱,将来,寻求刺激的人可以搭乘这种由双舱母船发射的太空船进行太空之旅。     太空船之年   “太空船二号”(SpaceShipTwo)及其“白色骑士二号”(WhiteKnightTwo)运载飞机将在今年夏天开始首次试飞,对航空宇宙先驱伯特·鲁坦及其公司“缩尺复合材料”(Scaled Composites Inc.)设计的这种新奇太空飞行系统进行评估。英国企业家理查德·布兰森爵士信心十足地表示:“20




英国亿万富翁理查德·布兰森旗下的维珍银河公司于23日揭开了新型亚轨道太空船设计的神秘面纱,将来,寻求刺激的人可以搭乘这种由双舱母船发射的太空船进行太空之旅。

太空船之年

“太空船二号”(SpaceShipTwo)及其“白色骑士二号”(WhiteKnightTwo)运载飞机将在今年夏天开始首次试飞,对航空宇宙先驱伯特·鲁坦及其公司“缩尺复合材料”(Scaled Composites Inc.)设计的这种新奇太空飞行系统进行评估。英国企业家理查德·布兰森爵士信心十足地表示:“2008年将是太空船之年。我们对这套新系统及其功能兴奋不已。”

维珍银河公司是由理查德·布兰森一手创建的,他在美国自然历史博物馆对外展示了新太空船1:16模型。“太空船二号”是在“太空船一号”基础上设计的,是一种空射飞行器,能将6名乘客和两名飞行员送入亚轨道,接着再返回地球。“太空船一号”的设计者也是伯特·鲁坦,因2004年成功完成了亚轨道太空飞行而获得1000万美元的安萨里X奖。

与“爬”在单舱“白色骑士”(WhiteKnight)运载飞机上发射的“太空船一号”不同,“太空船二号”将由一个双舱系统的高空喷气机抛下,这种喷气机身兼两职,不仅能发射飞船,还能作为太空游客的训练机。据维珍银河公司官员介绍,“白色骑士二号”有四个发动机,翼展约为140英尺(42米),可与B-29轰炸机的翼展相媲美,可以使用能将小卫星发射到轨道的无人驾驶火箭。

十万人将实现太空梦

维珍银河公司目前提供的“太空船二号”太空之旅的票价为20万美元。布兰森称,在头五年的运营结束后,票价有望下降。这家太空旅游公司计划最开始从位于新墨西哥州的“美国太空港”发射他们的亚轨道太空船,另外还打算从瑞典基律纳航天发射场发射“太空船二号”,让乘客圆梦的同时顺带着欣赏一下极光胜景。英国一家广告公司的高层主管特雷弗·比蒂说:“感觉真是太棒了。我都有些迫不及待了,现在就想进行这样一次重要飞行。梦想越来越近了。”比蒂是维珍银河公司亚轨道飞行的百名持票人之一,也参加了这一次新型私人太空船设计的揭幕仪式。

迄今为止,已有约200名乘客向维珍银河公司确认进行未来的太空飞行,预付定金总额达3000万美元,还有约8.5万有兴趣乘坐“太空船二号”一圆太空梦的人进行了登记。鲁坦旗下的缩尺复合材料公司总部位于加利福尼亚州的莫哈韦沙漠,目前已完成第一架“太空船二号”60%的建造工作。鲁坦表示,他的公司将为维珍银河公司建造至少5架亚轨道飞行器和两架“白色骑士二号”运载飞机。鲁坦说:“无论从哪方面讲,这都不是一个小项目。”

据他透露,缩尺复合材料公司希望在未来12年建造至少40架“太空船二号”和15架“白色骑士二号”运载飞机。鲁坦说,根据设计,每架“太空船二号”每天能飞行两次,而“白色骑士二号”运载飞机每天最多能进行四次发射。如此算来,在未来12年,将有逾10万人搭乘“太空船二号”飞向亚轨道,实现自己的太空梦想。

更舒适更安全

像比蒂这样的维珍银河乘客已经接受过离心分离机测试(centrifuge test),以提取他们在经历发射和返回地球时出现的各项数据进行研究。维珍银河公司总裁威尔·怀特霍恩表示,“太空船二号”每次亚轨道飞行将让乘客体验到几分钟的失重飞行,他们将向每位乘客提供一套增压服,以提高其人身安全。乘客可以在相当于“湾流”客机的宽敞座舱内自由活动,透过18英寸(46厘米)的大玻璃欣赏外面的美景。怀特霍恩说:“很显然,如果你想来一次太空之旅,你肯定想看一看外面的美景。”

据他介绍,“太空船二号”的机舱要比“太空船一号”采用的三人太空舱更宽敞,而两个“白色骑士二号”运载飞机的机舱每一个都与“太空船二号”的机舱一样,使其成为有用的训练工具。乘客的家庭成员或其他太空游客可以从“白色骑士二号”机舱内观看“太空船二号”的发射过程。“白色骑士二号”每个机舱距中央的“太空船二号”大约25英尺(7.6米)。

尽管第一轮测试定于今年夏天开始,而第一次太空飞行也要等到2009年,但怀特霍恩强调,他们始终遵循“安全第一”的原则,把安全性看作是最为重要的事情。他开玩笑说:“我们在这场竞争中没有对手,除了安全。”鲁坦表示,他的目标是确定相当于20世纪20年代早期客机的安全系数,这些客机的安全性是当今一些大国使用的有人驾驶太空船安全性的100倍。鲁坦说:“有人告诉你说新型太空船的安全水平可与现代客机相媲美,千万不要相信这些人的鬼话。”

开发进度因意外事故放慢

因去年7月莫哈韦沙漠火箭研究中心发生了一次爆炸事故,“太空船二号”及运载飞机“白色骑士二号”的开发和测试工作的进度被迫放慢。这次事故共造成缩尺复合材料公司三名工人丧生。上周,加利福尼亚州安检官将事故原因归咎于缩尺复合材料公司未能向工人提供适当的培训,结果导致悲剧的发生,最终对该公司处以2.5万美元的罚款。

鲁坦表示,他的公司一直在与州安检官和其他部门官员积极合作,提高工人的人身安全,但在火箭氧化剂流动测试中发生的爆炸事故的真正原因依旧是一个谜。他说,只有在找到爆炸的真正原因之后,他们才会敲定“太空船二号”的火箭发动机设计方案。美国联邦航空管理局负责商业太空运输的副局长帕特丽夏·格拉斯·史密斯在“太空船二号”设计揭幕仪式结束后,对维珍银河和缩尺复合材料两家公司的安全承诺表示赞赏。史密斯说:“这是推动这个国家向前发展的企业精神。这种精神将像野火一样燃烧,这种景象是我们前所未见的。”


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