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1907年,法国飞机大师路易·布雷盖和他的兄弟,还有里歇教授一起“鼓捣”出了一个怪家伙。这个家伙有4副旋翼,每副旋翼由8片双层桨叶组成,所有旋翼由中间的一台50马力的发动机提供动力(如图三)。8月27日,这个叫“陀螺飞机1号”的四四方方的大家伙飞起来啦!但由于操纵出现问题,“陀螺飞机1号”只飞了很短时间(只能用秒计算),便无奈地与地面“亲密接触”了。


几乎同时,法国人保罗·科尔尼也制造了一个叫“飞行自行车”的新玩意儿。“飞行自行车”总长6.20米,重260千克,装有一台24马力的发动机,驱动两副直径各6米的旋翼(如图四)。1907年11月13日,科尔尼亲自驾驶他的“自行车”垂直升空,并在离地30厘米的高度悬停了20分钟。多数航空史学家认为科尔尼的“飞行自行车”是人类历史上第一架直升机,并把这一天确定为直升机的“生日”。


从此,直升机就从这30厘米的高度上起飞,一飞冲天,一鸣惊人,一发不可收拾……

世界上第一种试飞成功的直升机


1938年,年轻的德国姑娘汉纳赖奇驾驶一架双旋翼直升机在柏林体育场进行了一次完美的飞行表演。这架直升机被直升机界认为是世界上第一种试飞成功的直升机。


1936年,德国福克公司在对早期直升机进行多方面改进之后,公开展示了自己制造的FW-61直升机,1年后该机创造了多项世界纪录。这是一架机身类似固定翼飞机,但没有固定机翼的大型双旋翼横列式直升机,它的两副旋翼用两组粗大的金属架分别向右上方和左上方支起,两副旋翼水平安装在支架顶部。桨叶平面形状是尖削的,用挥舞铰和摆振铰连接到桨毂上。用自动倾斜器使旋翼旋转平面倾斜进行纵向操纵,通过两副旋翼朝不同方向倾斜实现偏航操纵。旋翼桨叶总距是固定不变的,通过改变旋翼转速来改变旋翼拉力。利用方向舵和水平尾翼来增加稳定性。FW61旋翼毂上装有周期变距装置,在旋翼旋转过程中可改变桨叶桨距。还有一根可变动桨距的操纵杆来改变旋翼面的倾斜度,以实现飞行方向控制。FW61就是靠这套周期变距装置和操纵杆保证了它的机动飞行。该机旋翼直径7米。动力装置是一台功率140马力的活塞发动机。这是世界上第一架具有正常操纵性的直升机。该机时速100~120公里,航程200公里,起飞重量953千克。


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第一架实用直升机


1939年春,美国的伊戈尔?西科斯基完成了VS-300直升机的全部设计工作,同年夏天制造出一架原型机。这是一架单旋翼带尾桨式直升机,装有三片桨叶的旋翼,旋翼直径8.5米,尾部装有两片桨叶的尾桨。其机身为钢管焊接结构,由V型皮带和齿轮组成传动装置。起落架为后三点式,驾驶员座舱为全开放式。动力装置是一台四气缸、75马力的气冷式发动机。这种单旋翼带尾桨直升机构型成为现在最常见的直升机构型。


自首次系留飞行以来,西科斯基不断对VS-300进行改进,逐步加大发动机的功率。1940年5月13日,VS-300进行了首次自由飞行,当时安装了90马力的富兰克林发动机。

世界上第一种投入批生产的直升机


R-4是美国沃特-西科斯基公司20世纪40年代研制的一种2座轻型直升机,是世界上第1种投入批量生产的直升机,也是美国陆军航空兵、海军、海岸警卫队和英国空军、海军使用的第一种军用直升机。


该机的公司编号为VS-316,VS-316A。美国陆军航空兵的编号为R-4,美国海军和海岸警卫队的编号为HNS-1,英国空军将其命名为“食蚜虻”1(Hoverfly1),英国海军将其命名为“牛虻”(Gadfly)。