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德国工业最初开始重型坦克的设计工作是在1937年,即使在当时人们都认为PzKpfw III和IV将比它更适合于既将到来的战争。但是当德国的装甲车在1941年的俄国遭遇到苏联的T-34's和KV-1's时,战争对于更新重型坦克的急迫性就表现的非常明显了。最终这导致了在一辆坦克的规格之内拥有一门88MM炮,45吨的重装甲以及速度和可操纵性。保时捷公司在一开始影响了这种新坦克的设计,但是他们遭遇了严重的复杂因素。亨舍尔(HENSCHEL)公司当时也开始研制并依附于拥有自己的原型,于是设法说服保时捷公司使他们说出早期的重型坦克设计。两个公司将各自研制出的坦克原型准备好,以备在希特勒1942年4月20日他生日的时候视察。保时捷和亨舍(HENSCHEL)的坦克在经过这次考验后,希特勒不顾与DR. FERDINAND PORSCHE’S(保时捷公司的老总)的友谊,毅然宣布亨舍尔(HENSCHEL)公司研制的坦克获胜,当然这次获胜一大部分应归于它较高的机动性。

在1942年8月虎式坦克被规划好开始正式生产。建造一个虎式坦克将用去300,000工时,这几乎是建造豹式坦克所需工时的两倍。一辆虎式坦克的平均成本是250,000德国马克,对照一辆PzKpfw III的造价是RM96,200,一辆PzKpfw IV的造价是RM 103,500而一辆PzKpfw V豹的造价是RM117,000,这些数字还不包括武器和无线电。这种新型坦克正式命名为Panzerkampfwagen VI H (88mm) (SdKfz 182) Ausfüung H1。虎式坦克计划被认为是在1942年3月装甲部队开始提到虎式坦克的时候构思设计的。

那时虎式坦克被介绍为世界上最强有力的坦克,它的88MM炮是非常强大的,它巨大的装甲可以使它几乎不受进攻的影响及时抵达预定目标。即使它渐渐变的几乎象神话一般的比例是可怕的,但它初次登场战斗却没有给人留下深刻的印象。

最初经历战斗的4辆虎式坦克是在1942年8月派遣到列宁格勒地区。虽然他们的装甲是不能穿透的,但不幸的是在第一天的战斗中,它们在越过沼泽地形展开一列纵队单行时四辆坦克全部被破坏,(其中三辆坦克在随后修复)。但是学术上的和其他的单位不顾这个坏的开始,仍然立刻的把虎式坦克的策略很快的培养和装备于虎式坦克上。到1942年底,虎式坦克的编队已经被配制到俄国,非洲和意大利,训练中心则被确定在德国和法国两个国家,最后调度补给的虎式坦克将有十个重型坦克军营,一个训练军营,三个党卫军重型坦克军营和大德意志帝国装甲车手榴弹兵师,还有少许的额外编队被认为是虎式坦克群的少数。

在1943年到1944年期间的俄国,虎式坦克创造了一个令人印象深刻的纪录。它们摧毁了及大数量的敌军装备,俄国坦克群经常只是在视野里发现了虎式坦克就会导致他们的全体撤退。在北非和意大利他们有着相似的成功,对同盟军造成了巨大的心理影响。在1943年2月1日,英国俘获了一辆完整的虎式坦克随后对其进行了详尽的测试。结果令他们沮丧,他们找到的虎式坦克有着真正卓越的射击平台和非常好的保护几乎连最大的反坦克炮也不能将其摧毁。

虎式坦克在同盟军士气上的影响,知名的有“虎式坦克恐惧症”,它强大的影响导致了英国将军蒙哥马利禁止一切报告提及虎式坦克在战斗中的威力。但或许虎式坦克们最伟大的名声是来源于在诺曼底的一次单独作战,在那党卫队著名的指挥官Obersturmfürer Michael Wittman在很短的时间内仅用一辆虎式坦克摧毁了由25辆坦克组成的一整个纵队,14辆半履带车和14辆履带式小型火炮装甲车。由于盟军的空中优势,虎式坦克们在诺曼底和法国主要是担当静止的防御任务,这样即保存了燃料因为虎式坦克通常消耗大量的汽油,同样也保持了机器故障的最小值。

贯穿整个战争中虎式坦克最大的弱点是其极差的机器可靠性。如果预防的维护不能有规则的进行的话,那么机器的传动不久就无法应付这个巨大的重量。结果是多数的虎式坦克由于机器故障被他们的机组人员抛弃和毁坏。由于虎式坦克的重量原因大多数的救援车将不能对受损的虎式坦克进行拖车救援,虎式坦克经常抓其中几辆去执行救援其他那些在外面遇到麻烦的同伴,虽然这样做是违反规的。重叠的负重轮同样引发一些问题,冻结的泥土和残骸经常会产生阻塞,这个原因让坦克履带脱节或完全被冻在了原地。庞大的尺寸是虎式坦克另一个弱点,很多桥梁不能支撑他的重量,很多路线它需要提前进行侦察以保证道路足够广阔可以使它通过。虎式坦克有其专用的火车来运输,在运送过程中虎式坦克被换上特别的运输履带因为它比较狭窄能更好的适应运输,当然这就意味着运送时换履带的工作不是由坦克的车组人员完成的。

虎式坦克两处最好的实力表现是它的主力炮和它的重装甲。虎式坦克的88mm KwK 36 L/56型的主炮是最强大的反坦克炮比当时任何一个部队中所使用的都要强大,它能够击穿1400米外厚达112毫米的装甲。虎I型坦克拥有所有德国坦克中最优质的装甲,这种轧制的由镍钢作成的金属板其硬度超过了二战期间所有其他坦克上同类装甲的硬度级别,这也就意味着它拥有非常好的防御能力,它的应用使虎式坦克拥有强大厚度,起到了极好的保护作用,但是也导致了虎式坦克的极端重量。虎式坦克结合了这种厚重的装甲和强大的火炮成为了几乎无敌的坦克。敌军的坦克手们通常看着他们自己的车辆被来自远方的炮火很快的摧毁而无能为力,因为他们的炮弹打不到远方的虎式坦克。

虎I型坦克变成了二战中传奇的机动车辆之一,它在模型家,装甲狂热者和二次大战的史学家们之间成为一个流行的主题。如今在英国的Bovington坦克博物馆中只停有一辆虎I型坦克,那就是非常著名的编号为131的虎式坦克。以比现今旧的标准来说,虎式坦克曾经以最强大的火力机器而被收录进世界兵器发展史同样被收录的还有伟大的虎式坦克的设计。

附:

1942年8月 增加了伪装挂钩、烟雾弹发射架、工具箱。

1942年9月 增加了缆绳。

1942年10月 增加了后方天线,增加了铁锹。

1942年11月 安装了空气滤清器,加强了防护装甲,增加了防护裙(履带防护板)。

1942年12月 增加了紧急逃生舱盖,增加了更多的防护裙(履带防护板)。

1943年1月 增加了发射架,增加了行李容器。

1943年2月 引擎之间增加了透气层,履带外围改变使用18个螺栓。

1943年 变更使用的过滤器,后方舱板使用了三角盖,增加了指挥官用的潜望镜增加。

1943年4月 增加了三个备用履带,履带外围改变使用12个螺栓,增加了2个备用履带支架。

1943年5月 更换引擎为Maybach HL230。

1943年6月 取消了部分烟雾发射器。

1943年7月 修改了炮塔上的出入仓门,开始使用Zimmerit防磁涂层。

1943年8月 唯一的一个前车灯被替代成了双重灯(左右各一个)。

1943年9月 顶部和后方增加了更多的支架。

1943年10月 彻底取消烟雾发射器,取消了履带装载箱,取消了空气滤清器系统。

1943年11月 增加了外部的支架。

1944年1月 增加了20吨起重器,取消了铁锹。

1944年2月 原本是橡胶边的辅助轮被钢材所代替,移动了外部工具的位置。

1944年3月 炮塔塔顶增加到40mm厚度。

1944年4月 燃料箱材料开始使用木制板。

1944年6月 增加了一个逃命仓盖。

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