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哥伦布舱示意图



新浪航天讯 据国外媒体12月6日报道,现在,美宇航局的“亚特兰蒂斯”号航天飞机按时发射的前景日趋明朗,这令美宇航局国际空间站项目的欧洲合作伙伴大喜过望。“亚特兰蒂斯”号此次飞行的主要任务是将欧洲航天局制造的“哥伦布”号实验舱送入太空。经过25年的漫长等待,欧洲人的愿望即将实现。


把哥伦布号当作自己孩子


“亚特兰蒂斯”号航天飞机将于美国当地时间6日发射,“哥伦布”号将由此成为第二个增加至国际空间站上的实验舱。之前,美国的“命运”号实验舱于2001年完成了自己的处子秀。日本的“希望”号实验舱也将紧随其后,从明年2月开始,其所有零部件将分三次通过航天飞机送入太空。“亚特兰蒂斯”号航天飞机记帐斯蒂芬·弗里克及其他机组人员心里很清楚欧洲人对“哥伦布”号长期以来的期盼。


参与“哥伦布”号实验舱项目的750名欧洲官员和科学家聚居在肯尼迪航天中心的发射地点,心情激动不已。其中一名英国官员埃伦·特希尔科特一语双关地说:“我们已经侵占了这里。”他最近在接受采访时表示:“我们开玩笑说,一些宇航员到发射场可真是费劲,先是经过长途跋涉来到休斯敦,在自己的首次太空飞行之前还要进行紧张训练。”


“亚特兰蒂斯”号机组有三人已经为此整整等待了十年之久。弗里克说,一些参与“哥伦布”号实验舱项目的科学家和工程师等待的时间更长——将近25年。特希尔科特是欧洲航天局空间站项目主管,他5日在接受采访时难以抑制心中激动心情:“‘哥伦布’号是我们的奠基石,我们的孩子,我们的指令舱,我们的实验室。”


两年后方能满负荷运转


据特希尔科特介绍,拥有17个成员国的欧洲航天局迄今向国际空间站项目投入了70多亿美元巨资,其中包括“哥伦布”号实验舱的20亿美元。到2015年底,他们的投资将达到130亿美元。特希尔科特说,在发射升空后一年左右,“哥伦布”号大部分实验都将从地面遥控完成。这主要是因为轨道上人力不足,国际空间站上的所有三名宇航员几乎将全部时间都用在空间站的建设和维护工作上了。


特希尔科特表示,一旦国际空间站人数在2009年翻一番,达到6名成员,“哥伦布”号就满负荷投入运转。他开玩笑说:“我们不必再等那么长时间了。”特希尔科特此话是指从“哥伦布”号项目开始至今的二十多年。部分延误应归咎于美宇航局失误,国际空间站的设计一改再改,随后又发生了震惊世界的“哥伦比亚”号失事悲剧,导致所有航天飞机停飞。


美宇航局局长迈克尔·格里芬并未就此向欧洲合作伙伴致歉,只是在“哥伦布”号发射前夕表示,对于国际空间站项目用时如此之久,他的心情同所有人一样沮丧。按照欧洲航天局的设想,他们希望“哥伦布”号实验舱的使用寿命至少达到10年,不过这种估计尚存在很多不确定性。美宇航局可能在2015年退出国际空间站项目,集中精力实现重返月球计划,如此一来,欧洲人只能依靠自身力量和其它国家的货运飞船苦苦支撑国际空间站项目的运转。


货物清单须得到白宫批准


美宇航局月球探索办公室希望在2007年至2015年间充分利用好国际空间站,在上面测试将来用于登月的设备,吸取有利于未来登月者的教训。欧洲航天局之所以心甘情愿加入这一项目,是因为他们将国际空间站看作是一个重要跳板。按照布什总统新太空计划要求,美宇航局将在2010年使所有航天飞机退役,在此之前加紧完成国际空间站建设。


算上即将于当地时间6日发射的“亚特兰蒂斯”号任务,航天飞机还将实施12次国际空间站飞行任务和一次哈勃太空望远镜维修任务(定于明年夏天)。格里芬说:“每次飞行的日程都要经过精心挑选,说实话,最终的货物清单都必须得到白宫批准。”由于航天飞机飞行日程安排异常紧密,部分空间站实验和设备运输都不同程度受到影响。


也许最大的损失将降临在阿尔法磁谱仪(AMS)头上,这是个设计用于研究宇宙形成的庞大的全球性项目。格里芬说:“很遗憾,我们不能发射阿尔法磁谱仪。航天飞机上没有装载它的空间了。我认为,人们必须理解在我们失去‘哥伦比亚’号之后,世界就变了。但无论遭遇什么困难,我们将继续前进。”


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