为什么皇帝之妻称为“后”?

在中国古代,皇帝的妻子称为“皇后”,也有些古籍上简称为“后”;而尊称皇帝的母亲为皇太后;皇帝的祖母则尊为太皇太后。可是,为什么要称皇帝之妻为“后”呢?

“后”原为君主之意。在《诗经.商颂.玄鸟》上载∶“商之先后,受命不殆,在武丁孙子。”郑玄笺曰∶“后,君也。”又《左传.僖公三十二年》说∶“其南陵,夏后皋之墓也。”《书经.说命中》说∶“树后王君公,承以大夫师长。”这些“后”都是指君主。所以在上古时代,“后”是帝王的称号。如大禹的儿子啓称为“夏后氏”,还有传说中射日的后羿。


后来,古代公卿诸侯也称“后”。如《书经.舜典》载有∶“觐四岳群牧,班瑞于群后。”另《唐.柳宗元.封建论》∶“周有天下,裂土田而瓜分之,设五等,邦群后。”《汉书˙卷七十三˙韦贤传》∶“庶尹群后,靡扶靡卫,五服崩离,宗周以队。”因此,诸侯又称“群后”,天子则称为“元后”,如《书经.泰誓上》: “亶聪明作元后,元后作民父母。”


约在周朝以前,天子之妻皆称为“妃”,周朝开始则称为“后”。如《礼记.曲礼下》∶“天子之妃曰后。”到了秦始皇统一六国之后,改天子为皇帝,并订定皇帝的正妻为皇后的后妃制度。不过,较完备的后妃制度和等级划分直到汉朝才实际执行。《汉书.卷五.景帝纪》∶“朕亲耕,后亲桑,以奉宗庙粢盛祭服,为天下先。”另《汉书.卷一.高帝纪下》∶“尊王后曰皇后,太子曰皇太子。”


“后”是一会意字,“后”在甲骨文里,左下方是一口字,右上方是一拢起的手,但自金文将字型成镜像般翻转,拢起的手移到了左上方,便一直沿用至今。《说文解字》上载∶“后,继体君也,像人之形,施令以告四方,发号者,君后也。”因为在上古氏族部落中,一般发号施令者为女性的权威,所以“后”的意思为有权威的女性长辈。在甲骨文的卜辞中,“后”还经常被用来代指氏族中的女性首领。所以,也因而引申为帝王的正妻等涵义。


在中国古代,皇帝之妻应该是遵循妇德仪节的楷模,她们的一切言行举止都得符合礼教的规范,母仪天下,并制定妇礼。所以皇后在后宫的地位就如同天子。如《周礼.天宫内宰》曰∶“王后帅六宫之人。” 历史上最被人推崇的贤惠皇后当数唐太宗的皇后----长孙皇后。虽然贵为至高无上的皇后,但长孙皇后并不因之而骄矜自傲,她一如既往的保持着贤良恭俭的美德。长孙皇后出身显贵之家,又富拥天下,却一直遵奉着节俭简朴的生活方式,衣服用品都不讲求豪奢华美,饮食宴庆也从不铺张,因而也带动了后宫之中的朴实风尚,为唐太宗励精图治的治国政策的施行作出了榜样;长孙皇后的公正与明智,深得宫中各类人物的敬佩,谁都愿意听从她的安排;她的所作所为端直有道,凭着自己的端庄品性,无言的影响和感化了整个后宫的气氛,使唐太宗不受后宫是非的干扰,能专心致志料理军国大事,连唐太宗也对她十分器重。她深明大义,终生不为自己而影响国事,弥留之际尚殷殷嘱咐唐太宗善待贤臣,不要让外戚位居显要;并请求死后薄葬,一切从简。长孙皇后以她的贤淑的品性和无私的品德,不仅赢得了唐太宗器重及宫内外知情人士的敬仰,而且为后世树立了贤妻良后的典范,到了高宗时,尊号她为“文心顺圣皇后。”

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