炬力传奇:做一个沉默的高手

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导读:炬力传奇:做一个沉默的高手

如今MP3随身听已经快普及到“人手一机”的地步,而在这些MP3中,每10台就有6台采用的是由炬力解决方案。国内的电子产品向来以生产能力著称,能在技术上获得如此成绩的却是屈指可数,更何况,炬力还是一家只有5岁的年轻公司,这本身就是一个传奇。


● 上篇:卧薪尝胆


在MP3随身听普及的大潮中,“芯片决定音质”的理论在很长一段时间内占据了主导地位,甚至直到今天仍然有一定的影响力。它的公式很简单:


Philips > TeleChips > Actions


在这种理论中排在末位的Actions就是炬力。


炬力在国内的名气并不小,在Google简体中文网页上有近25万条搜索结果,然而对国内MP3随身听发展历史稍有了解的人都知道,在很长一段时间里面,炬力在媒体报道中都是以低端、低价甚至低质产品的代名词身份出现,时至今日仍然有这样的报道。作为全球出货量最大的MP3芯片公司,炬力低调的反应更是加深了一些人的误解。


这样的局面是有历史原因的。炬力于2001年成立,当时美国Sigmatel在MP3解决方案行业崭露头角,与TI(德州仪器)一起占据着主要的市场。在其他解决方案厂商都还在采用DSP语言设计的时候,Sigmatel就已经开始使用以C语言为基础的开发平台,这使得它的开发门槛降低不少,发展速度迅速增加。随后的两年时间里,Sigmatel不断发布新款芯片、发布新的SDK(Software Development Kit,软件开发工具包),与之合作的厂商对其深信不疑,其市场占有率曾经一度达到70%之多。


在这种局面下,炬力想要吸引MP3厂商的注意力就成了一件难事,尤其是那些一线大厂。客观地说,当时炬力的产品ATJ2073/2075与Sigmatel相比几乎没有竞争力,要说服一线厂商使用炬力芯片几乎是Mission Impossible,因此炬力将自己完全定位于低端市场。


很快,炬力就在低端市场获得了极大的订单,但是与此同时却输在了口碑上。低端品牌一般不需要对软件进行太多的改动,充其量不过修改一下开机LOGO,而炬力不但为他们提供了编写好的软件,甚至连PCB都会帮忙画好,这正是低端品牌所需要的。


仔细了解过这段历史之后就会发现,败坏了炬力名声的不是别人,正是那些辅佐炬力从起步走到辉煌的低端机器加工厂!正是他们的大批量采购,让炬力在残酷的竞争环境中站稳了脚跟,但对于这些加工厂而言,成本是生存的首要问题,因此偷工减料就成了他们制胜的不二法门。


炬力当然也很清楚,但在那个时候也只能睁一只眼闭一眼,直至ATJ2085的出现。


● 中篇:奋起直追


2004年中旬,一些细心的开发商发现一件微妙的事情:Sigmatel的联络频繁了起来,经常会带着资料向他们展示Sigmatel的蓝图,描述它们是如何优秀。很明显,Sigmatel遇到了挑战,这就是炬力的ATJ2085芯片。


相对于以往的任何芯片,ATJ2085在提供相同性能的同时,通过完善的设计,在成本控制上明显优于竞争对手。最让厂商们开心的是ATJ2085所拥有的潜力,它支持MP3、WMA、ASF、OGG等音频格式,支持AMV视频格式,支持160×120像素TFT真彩显示,支持微软DRM及MTP,支持歌词显示……这些功能中,有许多都是以往只有高端芯片才能提供的。


(注:DRM和MTP都是由微软发起的数字多媒体相关技术,前者可以为视频或音频文件提供版权保护,后者则可以让外围设备与Windows实现无缝连接,作为MP3随身听而言即可以直接与Windows Media Player进行同步。)


这颗只有64脚的小芯片为炬力带来了更大的市场,炬力也实现了从低端市场的突围,成功进入了中端市场。而与此同时,Sigmatel却由于R&D部门的配合不力,以至于在STMP3502越卖越赔的情况下,还没能实现一年前的承诺,这也是诸多中端厂商“倒戈”的主要原因之一。


ATJ2085给炬力带来了巨大的成功,同时却也让人们开始猜度:MP3播放器到底还有多大的开发空间?出乎意料的是,在诸多答案中,一些最有意义的答案来是来自炬力。


● 下篇:大鹏展翅


清醒是前进的必要条件。


在ATJ2085大获成功之后,人们也开始了猜测,2085之后炬力将要如何突破呢?会不会生产一个48脚的芯片?会不会让生产成本再降低一点?实际上在2085成功的同时,炬力已经发现了问题:虽然ATJ2085的设计非常优秀,在测试环境下它的音质与性能甚至超越同期的其他中端芯片,但是正是由于炬力将它设计的太成熟,以至于加工厂只要拿到电路图就可以进行生产,它的准入门槛被降得太低,也自然无法控制最终产品的品质能如炬力所期望的那样。


2085在当时的市场环境来说,炬力的决策显然是非常成功的。如果说,炬力坚持原有路线话,可能炬力的故事就没什么传奇性了;2085为炬力取得了极大的成功,但却始终难得消费者认可,炬力在消费者的眼中,还是低价、低质的象征。但是,如果炬力不这么做,风险也是非常大的。也许,在2085热卖的时候,炬力就已经在进行一场痛苦的斗争。


细节不得而知,但2085确实成了炬力忍辱负重的功臣。


就在一片猜测(用户)和期待(厂商)的目光中,ATJ2097登场了。ATJ2097的发布,显示了炬力多年以来的野心,炬力是不甘心永远只做低端的。要完成从低端到高端的蜕变,不仅仅需要芯片性能的提升和市场占有率的增加,更重要的是需要一个全盘的战略。


我们现在来看ATJ2097的技术规格,已经完全具备了高端产品应有的特征:


ATJ2097完全支持USB 2.0高速传输,在目前的测试中可以实现高达6MB/s的传输速度;

ATJ2097的DSP速度明显提升,可以完美支持在220×176分辨率的TFT液晶屏上播放AMV视频,而且AMV格式也由以前的伪编码变成了真正具有压缩能力的新版AMV格式(版本号为V4.0)。使用新版本AMV格式后,256MB闪存可以存放长达120分钟的视频文件,这已经达到了准PMP的水平;

ATJ2097方案也通过了微软的Play for Sure认证。

如今市场上采用ATJ2097的产品已经逐渐多了起来,那么它的竞争对手们又都在做什么呢?他们当然也不会闲着,可是可以肯定的是他们也不会再如三年前一般的气定神闲,因为炬力已经成为一个不可忽视的强大对手。




我曾经问过一个做开发的朋友,为什么以前用Sigmatel而现在改用炬力?他的回答非常简单:“因为炬力的支持到位。最开始你能想到2085能支持OGG吗?你能想到2085这么快就能支持视频播放吗?你能想到2085还能支持这么大的屏幕吗?……”


他的话给我的印象非常深刻,这样的支持完全可以俘获任何一名优秀的开发人员。


真正促成这篇文字的是这位朋友前天告诉我的一条消息,一条振奋人心的好消息:ATJ2097已经可以支持APE格式了!对于APE本身在这里我并不想进行详细的描述,在Google或Baidu上应该有上百万条信息,如果要用一句话来概括的话,那就是“它是一种音质和CD一样的无损压缩格式”。


于是我们开始估计,这一功能的实现,能否改变那些音质唯一论的人们对MP3播放器的看法呢?是否会真正促成CD随身听的加速消失呢?这一切都需要时间来验证,不过炬力擅长等待,也往往会给我们惊喜。



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