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一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

884年,即光绪十年的8月23日下午1时56分,在距离福州20公里的马江江面上,法国海军的远东舰队突袭了清朝的福建海军。在不到一小时的时间内,堪称当时国内近代化装备程度最高的福建水师就以近乎全军覆没的惨败结局收场。

而更加令人咋舌的是,这场海战竟是福建水师的首次出师,首战告败,而且是一败涂地。惨淡经营了几十年的福建水师是当时国内吨位最大的一支新式海军舰队,也是晚清海军的希望,不料最后竟以这奇耻大辱的败绩被载入史册,不得不让人感到痛心疾首。

一支寄予厚望的新式水军

福建海军是中国在近代海军建设中最早成军的一支,它的建成不仅是众多仁人志士惨淡经营几十年的结果,亦耗费了清政府大量的财政物资。

早在十九世纪六十年代,左宗棠就花了大力气来引进近代外国的先进技术以改进国内的船舰制造水平,先是建立起了福州船政,接着又开办了配套的海军学院,这近代化的专业范儿算是立起来了。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

在左宗棠和沈葆桢的苦心经营下,福州船政不负众望,连续建造出“万年清”、“湄云”和“福星”3艘兵舰。沈葆桢认为光有兵舰还不够,还得建立一支与之配套的新式海军。

于是在沈葆桢的倡议下,1870年,清廷任命具有丰富经验的水师提督李成谋为轮船统领。清政府这次是动了真格想要建立一支近代化新式海军舰队,故对此寄予了很大的希望,此后凡是福建省船政建造的船舰一律编入了福建海军之中。

同治十三年(1874年),此时的福建船政局已经初具规模、不可小觑。已拥有自造的扬武号、万年清号、湄云号、福星号、伏波号、安澜号、镇海号、飞云号、超武号、靖远号、振威号、济安号、永保号、琛航号和大雅号,再加上从国外购来的海东云、长胜和建威三艘兵舰,共计有18艘兵船。

兵船数量猛增,海军建设自然也不能落后了,特别是在发生日本兵船侵犯台湾事件后,清政府更是意识到海防为当务之急,为了加强台海防务,1879年7月4日清廷发布上谕,诏令闽局轮船先行练成一军,福建水师由此正式成立。

到中法战争前夕,福建水师已经成为当时中国吨位最大的一支舰队。兵船数量已有26艘,主力战舰十数艘,总吨位达二万二千八百四十五吨,成为中国近代海军的主力舰队。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

拥有实力如此强劲的一支水师战队后,人人都摩拳擦掌拭目以待,盼望着这支舰队能首战告捷扬我国威,可谁都没有料到这一战来得如此之快,更让人始料未及的是,整整数十年的心血就在短短一小时之内尽数付之东流。

一场空前屈辱的马尾海战

十九世纪中后期的法国,正处在“共和国”与“帝国”的交汇时期,资本主义殖民扩张意图强势觉醒,他们先是将手伸向了亚洲的越南,发动了对越的侵略战争。

可醉翁之意不在酒,法国的真实意图也并非越南,而是中国。前两次鸦片战争的失败无疑将清政府的外强中干暴露在世人眼中,软柿子人人都想捏一把,更何况是这么大一块肥肉。

1883年8月,法国强迫越南签订了《顺化条约》,取得了所谓的对越“保护权”。此后侵略军继续向北进犯,扬言要攻占越南的山西、兴化、北宁,实际上则是将矛头对准了中国。

清政府一贯息事宁人的态度却正好给了法军充足的备战时间,待到一切准备就绪,法国军队开始向驻越的中国军队发起进攻,中法战争由此爆发。战火迅速从越南北部延伸到中国东南沿海境内。

从1884年7月中旬起,法国便将军舰大摇大摆地开进了马江海域的马尾港口。马尾是位于福州东南部的天然港口,福建海军和船厂均设在此。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

对于法国的这一狂肆行径,清廷居然下达了“不可衅自我开”的训令。清政府的软弱让法军更加肆无忌惮,8月23日法国方面竟公然要求中国福建水师撤出马尾港。当然,这不过是法军刻意挑起争端的借口。

23日下午,趁着落潮之机,法国远东舰队在司令孤拔的指挥下突然向中国军舰发起攻击。战争开始时,法军拥有舰船8艘、鱼雷艇2艘、重炮 77门,总兵力达1800人。福建海军方面有军舰11艘、炮45门、兵员1100人。从综合实力上比较,法舰队一方占有明显的优势。

由于是突然袭击,福建海军舰船未待起锚就已经有2艘被击沉、多艘被重创。整场战役中法军炮火猛烈,福建水军虽遭受重击却一直英勇迎战。“扬武”号在用尾炮袭击法军旗舰后,不幸被法军鱼雷艇击沉。

“福星”号虽在开战之即就受到重击,但后来在管带陈英的指挥下立即起锚转向,毅然冲入敌舰发起一阵猛烈射击。随即便遭到了敌舰的围攻,在陈英“今日之事,有进无退”的高呼声中,“福星”号因火药库中弹而爆炸,全艇官兵殉国。

接着,“福胜”号管带叶琛、“振威”号管带许寿山等全都英勇无畏壮烈牺牲。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

整场战役持续不过一小时,福建水师军舰被击沉9艘、重创2艘,清军阵亡者521人,伤150人,失踪51人,而法军方面不过阵亡5人,伤15人,军舰损伤3艘。这样一支强大的水军舰队却在不到一小时的时间内几乎全军覆没,这到底是福建水师外强中干,还是清政府腐败无能?

一个腐败无能的晚清政府

若论马尾海战失败的原因,清廷的腐败无能必是首当其冲的。早在法军侵略越南之时便已然暴露出狼子野心,可清廷不仅没有多加防范甚至一边装聋作哑、放任不管,一边躲在紫禁城中祈祷战火不要祸及自身。

不知是清廷目光短浅还是被列强打怕了,近代每每遭遇列强侵略,朝廷内部总会分为“主战派”与“主和派”,两派照例争辩一番后最终往往会倒向“主和派”,然后朝廷便堂而皇之地打着和平的旗号签订各种丧权辱国的条约。

中法战争也是如此,由于战前清政府的一味退让使法军一方赢得了充足的准备时间,由此自然失去了先机。

即便在法军军舰开进马尾港后,清政府还下令海军绝不能主动挑起争端。

有腐败懦弱的政府便有腐败懦弱的官员,当时主持福建军务的大臣张佩纶、闽浙总督何璟等人不仅没有丝毫警觉,竟然还对进驻的法军舰笑脸相迎。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

上下一气的纵容懈怠使法军悠然等到了退潮的绝佳战机。清政府的被动迎战是建立在“主和派”的诚惶诚恐上的。真正主导战争的是“力持议和”、“力保和局”的李鸿章以及他的亲信张佩纶。

而实际指挥战役的是“实不知兵,而意气极盛”的张佩纶,一个曾对法舰队笑脸相迎的庸才如何能指望他真心抗战,只怕即便是有心也没有那个能力。

从两军实力的对比状况来看,福建水师虽强但综合实力终是不及法军舰队。中国军舰数量看似更多,但军舰均为木制,质地脆弱,极易为法舰重炮击沉。

近代中国虽然也曾极力向西方学习,但真正的核心技术还是牢牢掌握在列强手中,列强的船坚炮利一时间非所能及。但实力上的差距毕竟不是主要原因,假使清政府能早日积极备战并下定决心应战,再凭借地利、人和等条件,福建水师击败远东舰队并非是不可能的。

一支承载近代中国希望的舰队,却被清政府一小时糟蹋完。

满清朝廷毕竟地大物博,要从外部摧毁绝不是一朝一夕就能完成的,但若是从内里开始腐败,不待列强来攻就急着将国土拱手送人,那便经不起几日的折腾了。大清王朝从来都不是被列强打败的,而是被自己糟践完的。

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