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提到豫剧“皇后”常香玉,很多人马上会联想到豫剧《花木兰》,其高亢、有力的唱腔和端庄美丽的扮相,将女扮男装、替父从军的花木兰时而英姿飒爽的英雄气概时而柔情似水,展现在无数观众面前。

捐战斗机的豫剧皇后常香玉

常香玉1923年出生在河南巩县一个贫苦人家,原名张妙玲,其父张福仙是当地有名气的豫剧艺人。幼年时,常香玉跟着母亲靠要饭度日,在其9岁时,父亲为了不让常香玉做童养媳,让其开始学戏、搭班,在父亲包括打骂在内的严厉的督促下,11岁时常香玉即开始登台表演。

1935年,常香玉随戏班闯荡开封,不久便在戏班里唱起了压轴戏。15岁成为豫剧三鼎甲之探花。

为什么常香玉要改名姓呢?据说是族长觉得家族中的女子出了个唱戏的很丢人,因为那个时候戏子的地位很低,所以不准她姓张,死后也不准她进张家祖坟。后来常香玉遇到一位常老大,便拜为义父,开始姓常。常老大对常香玉就如同自己的女儿一样。

走上唱戏之路的常香玉也非常勤奋好学。按照外界的说法,她广泛吸收京剧、评剧、秦腔、河南曲剧以及坠子、大鼓等艺术之长,以丰富自己的唱腔和表演,同时把风格不同的各种豫剧唱腔──豫东调、祥符调、沙河调等,融会于豫西调中,独创新腔,成为豫剧中的一支主要流派。她的演唱热情奔放,有刚有柔,挥洒自如;做功刚健清新,优美大方。

艺术上有刚有柔的常香玉,在生活中也非常倔强。1943年5月的一天,常香玉被枪杆子押著,去为娶小老婆的青帮头子李越林唱堂会。他们叫常香玉唱了一段又一段。气愤不已的常香玉于是选择唱充满悲情的《孔雀东南飞》中的“刘兰芝寻死”那段戏。这惹的青帮头子和手下大怒,常香玉遂吞下金戒指自杀,所幸被救了回来。

在住院的日子里,常香玉结识了一位幽默且懂得其演唱的河南籍知识分子陈宪章。当时陈宪章已婚,不过常香玉提出了结婚的三个条件,一是她不嫁当官的人,二是不给别人当小老婆,三是不能因为她是个唱戏的就看不起她。

陈宪章一一答应,并在离婚后娶了常香玉。婚后,陈宪章干脆辞去工作,专为常香玉量体裁衣,写作剧本。他们合作创作演出了上百个豫剧剧码,代表作就有《花木兰》。

新中国成立后,常香玉与陈宪章对新生活充满了热情,演出了不少剧码,创造符合时代要求更有意义的新编历史剧。

除了卖掉自己的一部卡车,拿出多年的积蓄外,常香玉还带领剧社到全国一些大城市巡回演出。经过半年巡演,她实现了为志愿军捐赠一架战斗机的愿望(和现在某些拥有私人飞机的大腕相比高下立分)。1953年,常香玉随团赴朝鲜慰问演出。

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