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美国在役的最高级空中指挥机是E-4“国家应急空中指挥所”(National Emergency Airborne Command Post),属于美国国家军事指挥中心的备份指挥设施。当美国本土受到核攻击或大规模常规空袭时,最高领导层可在飞机上保持与本国战略核力量之间的联系和指挥功能。

美国E-4空中指挥机:专为末日而生

美国的E-4B空中指挥机在同类机型中堪称翘楚

1970年代,美国空军为了实现灵活核反应战略、加强指挥系统抗破坏能力,与波音公司签订了将波音747-200B大型客机改装为E-4型空中指挥机的合同(当时“空军一号”总统专机也是从波音747-200B改装而成的)。1973年6月13日第一架E-4A首次试飞,次年12月开始交付,至1975年共改装完成3架E-4A投入使用。为了提高通信能力和抗电磁脉冲能力,美国空军又与波音公司签订了新的改装合同,从第4架开始换装先进设备,改称E-4B,于1980年1月开始服役。到1985年,前3架E-4A均陆续被改进为E-4B,此后仍不断进行系统升级。

E-4A最初采用4台JT9D涡轮风扇发动机,改为E-4B后换装4台CF6-50E涡轮风扇发动机,单台推力233.5千牛,无空中加油时可持续飞行12小时,有空中加油时最大续航时间可达72小时。与伊尔-80/82一样,E-4B也在驾驶舱后上部多出了凸起的卫星通信天线整流罩,这是原来的E-4A所没有的。其机身上也带有明显的各种天线和传感器,尾部整流罩内是可用绞盘收放的甚低频(VLF)通信拖曳天线,长度达8千米。E-4B内部共有3层甲板,上层为驾驶舱和空勤人员休息室。中层为主舱,可搭载乘员94人,由前向后设有最高指挥当局办公室、会议室、参谋人员工作区、通信控制中心和技术控制中心等。最下一层为通信设备舱和维护工作间。

美国E-4空中指挥机:专为末日而生

E-4B空中指挥机的内部布置

E-4B的机体和内部设施都进行过加固处理,有效提高了核战争环境下的生存力。其机载电子设备中有13套对外通信设备及其所用的46组天线,还包括超高频卫星数据链、搜索雷达、塔康系统、甚高频无线电导航、双重无线电罗盘等,不仅可与分布各地的政府组织和军队部门联系,也能接入民用电话与无线电通信网。机上还配备了由发动机驱动的8台150千伏安发电机组,为大量的电子设备提供电力。

美国空军现有的4架E-4B飞机目前部署在内布拉斯加州奥马哈附近的奥弗特空军基地,隶属于空中作战司令部第12航空队第55联队,由第一空中指挥和控制中队负责操作。这些E-4B计划服役到2015年,平时保持至少1架担负战备值班。同样是造价高昂的“末日飞机”,E-4B在冷战结束后应对核战争的作用也有所下降,因此改称“国家空中行动中心”(National Airborne Operations Center)。1994年开始,该机在必要时将作为临时指挥中心,协助美国联邦应急管理局处理各种救灾行动。

美国E-4空中指挥机:专为末日而生

E-4B计划服役到2015年,平时保持至少1架担负战备值班

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