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它是美国研制的X-43A无人驾驶极速飞机,它创下了每小时11260公里的飞行速度,是目前世界上最快的飞机。

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X-43A拥有最高时速的奥秘在于其独特的超音速燃烧冲压式喷气发动机。超音速燃烧冲压式喷气发动机是一种新型发动机,其燃料的燃烧是利用高速飞行所产生的压缩气流,能直接从空气中获取氧气。超音速燃烧冲压式喷气发动机最终能在大气层内和进入绕地轨道的第一阶段,进行更安全、更灵活且耗资较少的高速飞行。与火箭不同的是,采用这种发动机的飞机可以减速,与普通飞机相似。

美国一直致力于研究极速飞机,2004年美军提出了高超音速轰炸机的设想,希望只要在美国本土东西两岸部署超音速轰炸机,便可在数小时内轰炸全球任何地方。 一旦这种极速发动机研制成功,美国将拥有绝对的空中优势:如果在拦截导弹装上了这种极速发动机,来袭导弹将难以逃脱;而如果美军装备了这种极速轰炸机,一般导弹也很难将它击落。

美国政府已制定了“国家极速战略”,交由美国军方、航空航天局和远景研究计划局共同执行,就这样X-43A应运而生。

2007年11月16日,美国国家航空航天局在加利福尼亚州附近的太平洋海域上空对其研制的无人驾驶X-43A极速飞机进行最后一次试飞行,此次飞行速度创纪录地超过每小时9.8马赫(约11265公里),大约是音速的10倍。

不过由于由于电子装置存在故障,此次试飞比预定时间推迟一天。X-43A装在一个发射装置上,由B-52飞机将装有X-43A的发射装置带到空中后投放,再由发射装置把X-43A推到高空后释放,之后X-43A点燃超声速冲压喷气发动机,以预定超声速自主飞行。

这是X-43A进行的第三次试验,也是最后一次试验。X-43A飞机属于高超音速飞机,飞得快的奥秘在于其采用了冲压式喷气发动机。它能从稀薄大气中获取氧,保证推进器正常工作。而普通飞机在进入高空稀薄大气层时必须使用自身携带的固态或液态氧,才能保证燃料的充分燃烧,以提供足够推力。目前,冲压式喷气发动机的军事用途被看好。美国国防部准备最早在2025年为美军装备使用这种发动机的高超音速轰炸机,这种飞机能在2小时内从美国本土飞抵全球任何目标。

在太平洋上空,美国航空航天局装有冲压式发动机的X-43A飞机成功地完成了第二次试飞,并创下了每小时7000英里(即每小时11260公里)的飞行速度,尽管飞行仅持续了10秒钟,但这一速度创下了新的世界纪录。该飞机曾于今年3月进行了首次试飞。

11月16日下午,一架经过改装后的B-52轰炸机搭载着X-43A无人驾驶飞机从爱德华兹空军基地起飞,两架F-18战斗机在空中担任护航工作,这两架战斗机上还配备了高清晰度摄像机,以便地面的专家及时掌握试验情况。下午5点5分(美东部时间),在飞行到1.2万米的高空后,B-52轰炸机与X-43A分离,与X-43A捆绑在一起的“飞马座”火箭点火,将X-43A推至大约3万米的高空。

火箭头部一个长3.6米、黑色冲浪板似的物体与火箭分离———这才是这次试飞的神秘主角———X-43A无人驾驶极速飞机。X-43A打开进气室,启动冲压式发动机,依靠自身动力以1.2万公里的时速飞行了大约10秒钟后,坠入预先划定的太平洋上的限制试验区。(AOPA云运营:张皓晨)

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