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总体而言,在可以相见的未来,只要舰载机技术没有发生重大改变,航空母舰的技术形态就不会出现根本性的改变。审视各国下一代航母设计,我们也可以发现所有的进步仍然达不到质变的程度,上世纪五六十年代航母本身那种剧烈的变动,在短时期内出现的可能性并不高。

尽管如此,仍然有若干新技术和新设计在改变航母的形态,在它们的共同作用下,航空母舰将可以更好地融入信息化战场,获得更强的作战能力,而其在经济上的可承受性也将得到显著提高。

目前拥有航母的十多支海军中,对未来航母汲汲以求的正是航母实力最强、使用经验最多的美国海军。

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尼米兹级航母官兵在维护蒸汽弹射器汽缸

从1991年的海湾战争到2003年的阿富汗战争,全世界都看到了美国航母的身影。一架架破坏力惊人的战机,从飞行甲板上呼啸而起,将数吨重的弹药准确地投向敌方目标。在这些海上巨无霸中,最耀眼的当数尼米兹级核动力航母,它们号称是人类有史以来最庞大的作战机器。

“尼米兹”计航母满载排水量10万吨,比两个泰坦尼克号邮轮还大,全长332.9米,立起来比纽约的帝国大厦还高,能够搭载80?90架固定翼舰载机。这一装备数量,甚至比一些中小国家所有的作战飞机之和还多。

冷战结束,美国仍然频频对外动武,国防开支居高不下,因此美国海军一直在问自己一个最基本的问题,那就是能不能以更少的人力、物力和财力,使自己的舰队获得足够的战斗力?

在这种背景下,设计师们开始研制新一代航母,他们首先检查了尼米兹级航母的设计,发现这些海上巨无霸的身躯中,大量使用着源自上世纪40年代,也就是二战时期的技术,此后几十年科技的进步远未融入航母躯体之中。

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福特级电磁弹射器弹射死重试验

一个典型的例子是,上世纪60年代设计的尼米兹级航母还在大范围使用蒸汽动力这种早期工业革命时代的技术,特别是在反应堆、发电机一级弹射器部门。由于蒸汽动力的劳动密集型特征,造成了这些部门庞大的舰员需求。

被命名为“福特”级的新一代航母将通过电力而不是蒸汽来弹射飞机。

现在美军的蒸汽弹射器,一次弹射需要消耗600多公斤蒸汽,这些蒸汽由反应堆输送来,完成这一工作需要复杂的蒸汽管路,以及相应的阀门、伺服机构和控制系统,这一以来,整个弹射器就成为了一个庞大、沉重且需要大量人力维护的复杂系统。电磁弹射器则要好很多,它依靠电力工作,相比蒸汽弹射器,它重量大为降低、占用舱室空间大为减少,需要的操作和维护人员也较少,并且更可靠、更节省能源。并且具有输出功率可控的特点,不仅可以弹射重量较大的先进喷气机,甚至可以弹射轻型无人机。改用电磁弹射器后,福特级的弹射器系统将比尼米兹级减少30%的人员和50%的设备重量,但其最大弹射功率却增加了近30%。

电磁弹射器非常适合全电舰艇使用,而这正是未来航母的一大发展趋势。

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