日不落帝国英国衰落的原因

英国是世界上第一个发生工业革命国家。工业革命时期,英国经历了一系列科技创新,特别是蒸汽机发明,到19世纪40年代,一个完整、独立工业部门——机器制造业发展起来,标志着英国工业革命完成。

工业革命期间,虽然失去了北美13块殖民地,但英国加强了海外殖民扩张,在澳洲建立起新殖民地,完成了对南亚次大陆殖民征服,扩大了在亚洲其他地区和非洲地区殖民势力。总之,工业革命完成之时,英国已是世界上最强大国家,拥有庞大殖民帝国

日不落帝国英国衰落的原因

但是,工业革命结束后不久,盛世英国就步入了相对衰落进程。19世纪下半叶,资本主义工业化进入以重工业为主和以电气为动力新时期,英国面临着美、德等国强劲竞争。随之,工业实力排位开始下滑。

第一次世界大战后,英国国际地位进一步下降,国力处于相对衰落之中;20世纪60年代下半叶,还患上了所谓“英国病”,经济发展停停走走、通货膨胀、失业率高、国际收支危机多发等等,国内生产总值世界排名呈下降趋势。

英国作为世界第一强国时间是非常短暂,在历史长河中可谓“昙花一现”。那么,这个曾经“日不落帝国”为什么没能保持长盛不衰呢?英国衰落或曰相对衰落原因究竟是什么?关于这一点,国内外学术界已有不少探讨。

主要观点有:19世纪下半叶发生了新技术革命,英国没有及时改造技术装备,逐渐丧失了工业领域垄断地位;当德、美、法等国工业得到快速发展时,英国仍旧惯性地实行自由贸易政策,对本国工业没有及时采取保护措施;英国保留着浓厚封建社会因素,如王室制度,贵族阶层影响较大,这使英国社会比较保守,在技术创新和管理方面存在墨守成规、不思进取倾向;

英国大量人口移民海外,以及人口增长速度变缓,本土劳动生力军缺乏;庞大海外帝国需要有足够军事力量保护,军费开支过大,影响了经济发展;当殖民地逐渐摆脱英国控制获得独立时,英国大国地位就下降了;

英国是一个面积不大岛国,当其他大国工业发展起来后,英国竞争力就会相对下降。这些观点都有一定道理。但笔者以为,英国工业革命完成后迅速“由盛转衰”,还有一个往往被忽视重要因素,那就是工业革命期间,广大工人阶级遭受了深重苦难。

关于英国工业革命时期工人阶级状况,史学界有不少讨论,并存在一定分歧和争议。但工厂制度下,工人们遭受工厂主残酷剥削和压迫,却是无法否认事实。主要表现有:工作时间长,劳动强度大,“一年到头都在天刚亮或天未亮四五点钟时候起床,夜间休息还没有使他们精神恢复过来,就匆匆地吞咽了一顿饭,或者什么东西也没吃,就赶到工厂去”;

居住在贫民区,房屋拥挤,阴暗潮湿,往往一家数人挤住一个房间;经常遭受严厉罚款,如曼彻斯特一家纺织工厂规定,织工在机器转动时缺工,按其管理机器数每台每小时罚款3便士,一经发现和别人说话、吹口哨或唱歌,罚款6便士;存在着大量童工,尤其在棉纺织厂和煤矿,童工每天工作10多个小时,工作环境恶劣,常常受到监工虐待和罚款,童工健康深受影响;

妇女地位也十分低下,在煤矿中,女工们不得不像男工一样干活,许多青年妇女因工资低而沦为妓女;妇女由于自身身体健康问题和没有时间照顾幼儿,贫困家庭儿童死亡率极高。笔者以为,英国工人阶级所遭受这些苦难,或许正是英国迅速“由盛转衰”重要原因。

首先,广大工人劳动强度大,生活贫困,必然影响整个社会人口整体健康水平。工业革命期间英国工人健康状况差,也引起有识之士忧虑。 作为目击者,恩格斯对“工业工人”有这样描述:“他们几乎全都身体衰弱,骨瘦如柴,毫无力气,面色苍白,由于患有热病,他们身上除了那些在工作时特别用劲肌肉以外,其他肌肉都是松弛。几乎所有人都消化不良,因而都或多或少地患着忧郁症,总是愁眉苦脸,郁郁寡欢。他们衰弱身体无力抵抗疾病,因而随时都会病倒。所以他们老得快,死得早。”

第二,贫困家庭儿童死亡率高,影响了整个社会人口增长率,从而减弱了社会发展后劲。英国人口从1751年至1861年,年增长率一般为1%多,高时不超过2%,低时不到1%。相比之下,美国人口在1790-1860年间,年平均增长率达到3.3%。

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